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兩千年前計算機科學家:可用於占星

安提基特拉機械概要略圖

對大部分人來說,安提基特拉機械恐怕聽起來很陌生,不過它卻是人類目前所知最早的計算機,距今有超過兩千年的歷史。它能夠極為精確地顯示太陽、月亮以至行星的位置。不僅如此,科學家最近的研究發現,它也被用於占星術。

談到遠古神秘科技,就不能不提古希臘的安提基特拉機械( Antikythera Mechanism)。這台製造於大約公元前100年左右的機械,能夠非常精確地計算出太陽、月亮等天體的運行軌道,被認為是世界上最早的計算機。複雜而精密的工藝讓今天的人類都為之驚嘆。

科學家們最近發現,原始的完整機械很可能還能計算出太陽系內其他行星的位置。

英國卡迪夫大學天文學教授麥可・埃德蒙:〝毫無疑問,這台機械能夠像顯示日月位置一樣顯示行星的位置。與我們曾經推測的一樣,推動行星計算的齒輪結構,一個具有相當規模的機構,已經從現有的碎片中遺失了。〞

通過X射線技術,科學家們得以探測機械表面上的刻字。這些文字由通用希臘語寫成,其中包含了許多驚人的信息。比如研究人員發現,安提基特拉機械還可以用來占卜。

紐約大學歷史學教授亞歷山大・瓊斯:〝這些文字刻上去的意義,是幫助使用者理解所有這些指針和圓盤的意思,從中了解我們所居住的宇宙,乃至這些天上的星體和運轉週期,如何與他們的人生相關。〞

目前人們仍不明白,機械中蘊含的高科技是如何在歷史的長河中消失的。看來,我們對古人的了解仍然十分有限。

安提基特拉機械以其小型化和其部分裝置的複雜性可與19世紀機械鐘錶相比而聞名。它有超過30個齒輪,雖然麥可·萊特認為它可多達72個有正三角形齒的齒輪。當藉由一個曲柄(今日不存)輸入一個日期,該機械就可算出日月或行星等其他天體位置。因為該機械是以地球表面觀測天球者為參考座標,因此該儀器是基於地心說建立[13]。

該機械有三個轉盤,一個在前方,另外兩個在後方。前方轉盤有兩個同心圓刻度,外圍刻度是基於「天狼周期」(Sothic cycle)的365天古埃及曆法,或稱為天狼年。內圈刻度是古希臘的黃道帶符號,並以角度區分。曆法的轉盤可以取下,並藉由在毎四年將後方轉盤往之前迴轉一天以補償每個回歸年中多出的四分之一日(一個回歸年有365.2422日)。要注意的是,第一個有閏年的儒略曆是在西元前46年出現,但該儀器在儒略曆之前一個世紀就已完成。

前方的轉盤可能至少有三個指針,第一個指針指示日期,另外兩個則分別指示太陽和月球位置。月球的指針已被調整過代表月球軌道的變化,因此相信太陽的指針也有過類似的調整,但相關機制的齒輪(如有)已經不存。前方轉盤的第二個功能則是有一個月球的球形,做為月相指示。

該機械上有火星和金星的刻字,這代表其製造者知道如何配置齒輪顯示這兩顆行星在天球上的位置。有些推測認為該機器可以指示所有古希臘人知道的五顆行星。但目前關於行星位置的部分除了一個齒輪存在以外,其餘下落不明。

最後,安提基特拉機械前方面板是現代天文年鑑的前身(Parapegma),可以設定標記特定恆星的升起。一般認為每顆恆星都以機械上一個希臘文字母做標記。

在機械後面上方的轉盤是螺旋形,每次旋轉分成47個部分,代表19年或235個朔望月的默冬章。該循環對於曆法修正很重要。

機械後面下方的轉盤也是螺旋形,分成223個部分,代表沙羅周期,另有一個較小的輔助轉盤代表三倍沙羅周期,54年的轉輪週期(Exeligmos)。沙羅周期是由迦勒底人發現,其周期長度大約是18年11日8小時,是特定食的週期。

由英國、希臘和美國專家組成的安提基特拉機械研究計畫成員於2008年7月時,在機械上的一個青銅轉盤發現了一個字 "Olympia",相信是用來指示卡利巴斯周期(Callippic cycle);另外也發現了其他古希臘競賽的名字,因此這可能是用來追蹤古代奧林匹克運動會。

德瑞克·約翰·德索拉·普萊斯和他重建的安提基特拉機械模型

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