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北極冰山融化,可能導致遠古巨型病毒復甦

北極冰川融化,有可能導致不良後果,比如使遠古病毒復甦。

在北極圈工作的科學家們,在過去數十年裡發掘了數個巨型病毒,這些病毒很可能因為永久凍土的融化而復蘇。

在2015年,西伯利亞的研究人員發現了一個叫Mollivirus sibericum的病毒,這種病毒沉睡了30000年。在實驗中,研究人員成功地用它感染了變形蟲。

十年前,科學家們在俄羅斯凍土層發現了第一個巨型病毒Mimivirus,這種病毒有1200個基因,長度是傳統病毒的兩倍。(相比之下,HIV只有九個基因)。

而最近,有些研究人員認為這些巨型病毒可以復蘇播散,使人生病。這聽起來像是上世紀90年代的恐怖電影。不過目前還不用恐慌。

根據紐約時報科學專欄作家Carl Zimmer的研究,這些病毒播散和致病的可能性很低。他最近寫了一本名叫《病毒星球》的書,深入講述各種病毒以及它們引發的疾病。

“這些特殊病毒能夠感染變形蟲。所以,如果你是一個變形蟲的話才應該害怕,”Zimmer在2015年的一次採訪中表示。“西伯利亞凍土層中目前還沒有發現人類病原體。這並不是說這類病毒不會出現,而是活的動物體內有這麼多的病毒,我認為我們應該把注意力更多的放在這些動物體內的病毒上。“

在5月8日,Zimmer在一封電子郵件中補充強調,這些巨型病毒是在實驗室融化的冰塊中發現的,它們還不會到處播散。他說:“研究人員所做的不只是簡單地解凍,他們做了很複雜的工作才讓病毒復甦。這也表明,這種古老病毒爆發疫情的機率非常低。”

但這並不意味著新近的發現沒有意義。相反,他們在病毒本質上教會了我們許多有價值的東西。我們以前認為病毒小而簡單,現在應該有所改觀。這些古老病毒比一般的病毒大30倍,與細菌的大小相當。

舉例來說,Mollivirus sibericum病毒在顯微鏡下是這樣的:

Mollivirus sibericum除了比一般病毒大,它還有超過500個基因來產生蛋白質。

“他們里里外外是那樣迷人的,也促使我們去探究病毒的本質,”Zimmer說。
從技術上來說,這些病毒並不是活的,但這些巨型病毒卻具有類似生命的特質,比如能進行一些新陳代謝。

如果我們要重新評估病毒的特性,這些古老病毒可以幫我們重新審視。

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