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地球上還有大型的未知物種嗎?

2012年,人們在南極洲附近的海平面以下2394米(將近1.5英里)發現了這只深海熱泉章魚。

許多人非常自信地認為我們已經竭盡所能地發現了所有的物種。哦,當然可能會有一些微生物成為漏網之魚;但就大型動物與陸地生物而言,尚未發現的物種已經不存在了。

但科學家聲稱,事實並非如此,因為近幾年在世界各地又發現了不少新物種,主要是小型的哺乳類、魚類、昆蟲以及微生物。但是這就意味著在我們的認知範圍以外,說不准就有見所未見的大型動物,不是嗎?這就是馬特·弗雷德里克、本·鮑林和諾埃爾·布朗在《他們並不想認識你(Stuff They Don't Want You to Know)》欄目中所討論的。

全世界有大約870萬種已經命名分類的物種,但科學家估計至少還有500萬未知物種。如果算上一些微生物與細菌的話,這個數字將激增到1兆。大部分先前未知物種是最近才被發現的,包括一種名為侏儒嬰猴(pygmy galago)的小型靈長類動物;一種大到讓人做噩夢的巨型蜘蛛;還有大量的魚以及其他的海洋生物。就算這樣,仍有許多生物亟待發現,很難想像這之中的任何一種都不是大型哺乳動物。他們之中的某種可能會是像大腳獸(Bigfoot)或是尼斯湖水怪(the Loch Ness Monster)那種未確認的動物麼?

或許會吧。理所應當,上述物種,或是說任何一種尚未發現的物種都不可能住在你的後花園裡。不如說在當前人類科學難以探查到的棲息地(比如說深洞)更有可能發現他們,這些物種在極端條件下繁衍生息。舉個栗子,羅馬尼亞的魔沃洞窟就是許多歷史上未知動物的巢穴,人們用“毒窟”一詞形容它,因為洞窟裡不僅缺少氧氣,還富含高密度的危險氣體(如氫氣和硫化物等)。如此情形就能解釋人們花費如此之久才能發現以此為家的物種的原因了。

每天在一些其他不宜居住的棲息地,包括亞馬遜熱帶雨林中的大型生物群落,可以發現許多包括植物、昆蟲以及哺乳動物在內的大量新品種。南極洲以下的深海熱泉被稱為新物種的“迷失之境”;喜馬拉雅山脈,同樣的指引著我們發現不同的門類。就連在所有的氣候中看似最不可能存在生物的地方——沙漠,新鮮的生物也層出不窮,包括像螞蟻的蜜蜂和蒙古死亡蠕蟲。但眾所周知的,如果還有我們從未見過的大型動物的話,他們最有可能出現在最神秘的生物聚集地——海洋中。

對我們來說,海洋就如同太空一樣神秘。幽遠深邃、生命充盈、難以探查,海洋仍未告訴我們它全部的秘密;科學家預計,現有2/3的海洋生物尚未認知。然而隨著生物的滅絕,許多物種在我們有機會研究它們之前便無影無踪了。在上述三位科學家的視角里,我們仍未知道與我們共享地球的全部生靈的名字。

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