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好險!50公里彗星或撞火星

利用小行星中心(MPC,由哈佛大學天文台天文物理中心轄下的史密松寧天文物理天文台經營)的最新數據作出的 Celestia軟件模擬圖,顯示C/2013A1彗星與火星的親密接觸(網絡圖片)

據國外媒體報導,一顆剛發現不久的彗星有可能在明年撞擊火星,但發生的概率不是很高。天文學家還在計算著這顆名為C/2013A1(又名「賽丁泉」,來自一個著名澳大利亞天文台的名稱)的彗星的運行軌跡。預計這顆彗星會在2014年10月份以極近的距離掠過火星,「即使沒有發生撞擊事件,從地球上看這顆彗星依然足夠清晰,在火星上看就更加壯觀了,」澳大利亞業餘天文學家伊恩·馬斯格雷夫(IanMusgrave)寫道,「在火星表面上看,這顆彗星的亮度大約為負4等。」星等(magnitude)的數值越小,代表星星的亮度越高。

該彗星是2013年初由「彗星獵人」羅伯特·麥克諾特(RobertMcNaught)在新南威爾士州的賽丁泉天文台發現的。據 IceInSpace業餘天文論壇的討論,當該發現首次報導時,美國亞利桑那州卡特林那巡天系統的天文學家查看了之前的觀測記錄,發現在2012年12月 8日就觀測到了該彗星。通過這些觀測記錄,天文學家發現C/2013A1彗星將在2014年10月19日穿過火星軌道。

不過,在經過74天的觀測之後,俄羅斯彗星專家LeonidElenin指出,現在的計算結果顯示該彗星與火星的最近距離為109200公里,即 0.00073個天文單位(AU)。這樣的距離或許是瞭解彗星系統的絕好機會,如果火星軌道飛行器屆時能夠進行拍攝,將獲得前所未有的高清晰度圖片。

當然這一切還為時尚早。來自探索頻道的伊恩·奧尼爾(IanO'Neill)指出,因為目前對該彗星的觀測只進行了七十多天,天文學家還很難預測 20個月之後彗星的精確位置。「C/2013A1可能會與火星以0.008天文單位的安全距離擦身而過,」伊恩寫道,「但不排除極端的情況,它的運行軌跡可能與火星直接遭遇,屆時可能會與火星近距離接觸甚至撞擊,而撞擊速度可以達到每秒35英里(56.3公里)。」

LeonidElenin說,C/2013A1彗星是一顆逆行彗星,具有一個不復返的雙曲線軌道,其相對於火星的速度可以達到驚人的56公里每秒。據預測,該彗星的體積巨大,直徑可能達到50公里,若是撞擊火星,其釋放的能量大約相當於驚人的一億億噸TNT的爆炸當量——相當於一百顆滅絕恐龍的小行星同時撞擊地球的效果。

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